La technologie unique d'un agriculteur canadien révolutionne l'agriculture

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Depuis 20 ans, il utilise une alternative moins chère et plus écologique aux engrais traditionnels.

Le secteur agricole est confronté à la hausse des coûts des engrais : les événements de ces derniers mois ont provoqué une flambée des prix qui a laissé de nombreux agriculteurs dans l'incertitude quant à la nécessité de payer des prix exorbitants pour les engrais traditionnels ou d'envisager d'autres options. Certains ont eu recours à la méthode traditionnelle consistant à nourrir leurs champs avec du fumier, ce qui a provoqué des pénuries dans certaines régions d'Amérique du Nord, tandis que d'autres ont envisagé de passer à divers substituts pour fournir des nutriments à leurs champs.

L'une de ces solutions est la technologie mise au point par Gary Lewis, un agriculteur du sud de l'Alberta qui cultive de la moutarde, du blé et des pois jaunes sur ses 1 600 hectares de terres.

Fait remarquable, pour faire pousser ces cultures, il n'a pas utilisé d'engrais traditionnels depuis 20 ans. Au lieu de cela, il s'appuie sur une technologie qu'il a développée, appelée Bio-Agtive, un système conçu pour capter les émissions des tracteurs et produire des bio-fertilisants à base de carbone.

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M. Lewis pense que l'intérêt pour sa technologie a été multiplié cette année en raison de la hausse des prix : en raison de la sécheresse de l'année dernière, les agriculteurs avaient encore du mal à payer leurs factures, mais lorsque les prix ont grimpé en flèche au printemps, de nombreuses exploitations familiales ont ressenti une forte pression financière. Lui-même agriculteur de quatrième génération et père de cinq enfants, il a frôlé la ruine financière les années où ses cultures et son sol ne justifiaient pas les investissements consentis.

Il y a quelques dizaines d'années, il a commencé à s'interroger sur la quantité d'engrais qu'il utilisait et a été obsédé par l'idée d'utiliser les émissions de carbone du moteur diesel d'un tracteur, puis de les introduire dans le sol. Lewis, qui est également mécanicien automobile, a commencé à bricoler dans son atelier et était littéralement obsédé par sa future invention.

Après de nombreux essais et erreurs, il a construit sa propre usine de capture et de séquestration du carbone : des tuyaux relient les gaz d'échappement diesel de son tracteur au système de refroidissement du gaz, l'eau carbonée filtrée est distribuée avec les semences ou acheminée par son système d'irrigation. Le fermier dit qu'au début, ce n'était qu'une expérience :

"Le CO2 est l'élément constitutif de la vie. Il était donc logique que je prenne les émissions du tracteur, que je les fasse passer dans le système d'air de semis et que je l'essaie. Pourquoi pas ? C'est une expérience."

Les premiers succès ne se sont pas fait attendre : il a constaté des améliorations dans ses cultures et ses sols presque immédiatement.

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La forte hausse des prix du carburant et des engrais est la principale raison pour laquelle la récolte de cette année est considérée comme la plus chère de l'histoire du Canada. Les propriétaires d'autres start-ups proposant des alternatives aux engrais traditionnels affirment qu'ils constatent également une augmentation de la demande pour leur technologie. Certains encouragent les engrais à base de plantes et l'utilisation de microbes comme une option moins coûteuse et plus respectueuse de l'environnement.

Le gouvernement fédéral a annoncé un objectif de réduction de 30 % des émissions d'engrais d'ici à la fin de 2020 et a récemment achevé un processus de consultation de plusieurs mois sur cet objectif environnemental. L'un des principaux défis auxquels sont confrontées les start-ups de fertilisants alternatifs est de convaincre les agriculteurs de les essayer. Beaucoup sont sceptiques quant au nouveau produit et hésitent à risquer leurs moyens de subsistance. Gary Lewis a lui-même parcouru en vain pendant des années les salons d'agriculteurs, discutant avec les producteurs et persuadant ses collègues de se rallier à ses idées.

Le système Bio-Agtive, qui est monté à l'avant d'un tracteur et se vend entre 65 000 et 95 000 dollars canadiens, a finalement commencé à recevoir des commentaires positifs de la part des clients, y compris ceux qui viennent d'aussi loin que le Canada. Un agriculteur a testé le système en Australie et affirme qu'il est vraiment efficace et, surtout, qu'il est bénéfique pour l'environnement.

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Bien que cette technologie ait connu un certain succès auprès de certains agriculteurs, les preuves scientifiques sont encore insuffisantes pour déterminer si elle constitue une alternative moins coûteuse et plus écologique aux engrais commerciaux, tout en produisant une récolte de taille similaire. Les recherches se poursuivent depuis des années : Agriculture Canada a confirmé il y a 10 ans que Bio-Agtive n'était au moins pas nocif, mais le rapport a noté que les rendements n'étaient pas aussi élevés qu'avec les engrais traditionnels. En revanche, on a constaté que les semences traitées avec le système Lewis présentaient moins de maladies fongiques transmises par le sol.

À l'époque, Bio-Agtive n'en était qu'à ses débuts et, selon l'agriculteur, il y avait peu de différence dans les résultats de rendement par rapport aux engrais. Le système a évolué et la technologie en est maintenant à sa sixième génération. D'autres recherches sont en cours, et un rapport final est attendu au début de 2023.

M. Lewis continue de rencontrer les agriculteurs, les informant des avantages de l'utilisation des innovations dans l'agri-culture.

"S'il n'y a pas besoin de changer, vous ne changerez pas", déclare Gary Lewis, en précisant qu'il espère que les recherches en cours sur l'efficacité de Bio-Agtive inciteront davantage de personnes à adopter cette technologie.

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